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Por que choramos ao cortar cebola?

Por que choramos ao cortar cebola? A resposta está no sulfóxido de tiopropanal, um gás formado no corte desse vegetal que gera um ácido em contato com a água dos olhos.

Por que choramos ao cortar cebola?
Por que choramos ao cortar cebola?

O que seria da nossa culinária sem a cebola, não é mesmo? Além de deixar o tempero da comida mais saboroso, ela também é importante para a nossa saúde, pois contém nutrientes como cálcio, fósforo e vitamina C (ácido ascórbico), além de ser bastante usada para tratar problemas de saúde, como resfriados, laringite, aterosclerose, doenças coronárias, diabetes e asma.

O lado ruim da cebola, que afasta qualquer um da cozinha, é a hora de cortá-la, pois um choro incontrolável nos domina. Por que será que isso acontece? Por que cortar cebola nos faz chorar?

Isso acontece principalmente por causa da formação de um gás volátil, chamado sulfóxido de tiopropanal (também chamado de sin-propanetiol-S-óxido), cuja estrutura é mostrada a seguir:

Estrutura do sulfóxido de tiopropanal
Estrutura do sulfóxido de tiopropanal

Esse composto, inicialmente, não existe na estrutura da cebola, mas a sua formação ocorre quando a cortamos, pois, nesse momento, as células desse vegetal são quebradas e liberam-se enzimas chamadas alinases e um grupo de compostos chamado de sulfóxidos-S-alquenil cisteína.

Os compostos desse grupo estão separados em diferentes partes da cebola, mas depois de cortá-la, eles entram em contato e interagem por meio de reações complexas que são catalisadas (aceleradas) pela enzima alinase. Resumidamente, entre os compostos formados, há os ácidos sulfínicos, que são bem instáveis e logo convertem-se no sulfóxido de tiopropanal, que é o gás da lágrima.

Visto que esse gás é volátil, ele entra em contato com a umidade de nossos olhos e transforma-se em uma espécie de ácido bem fraco, que causa o ardor nos olhos. Assim, como um mecanismo de proteção, as terminações nervosas das córneas fazem as glândulas lacrimais produzirem as lágrimas. Contudo, isso só piora a situação, porque há mais água para reagir com o sulfóxido de tiopropanal e formar ainda mais ácido.

Com essa explicação em mente, chegamos à conclusão de que, para não chorar ao cortar cebola, temos de evitar que o sulfóxido de tiopropanal entre em contato com os olhos. Portanto, baseadas nesse princípio, listamos quatro dicas (que realmente funcionam!) para não chorar ao cortar cebola. Veja:

1. Use óculos de proteção, como óculos de natação e mergulho: eles tampam os olhos e impedem o contato com o sulfóxido de tiopropanal;

Um truque para não chorar ao cortar cebola é usar óculos de mergulho
Um truque para não chorar ao cortar cebola é usar óculos de mergulho

2. Use um ventilador: esse aparelho leva embora todos os gases gerados durante o corte da cebola e impede que cheguem até os olhos;

3. Lave a cebola à medida que a corta: a própria água da torneira reage com os gases;

4. Deixe a cebola por, pelo menos, duas horas na geladeira antes de cortá-la: a diminuição da temperatura faz com que a reação ocorra em velocidade menor (veja o texto Temperatura e velocidade das reações), além de reduzir também a pressão de vapor, isto é, a tendência de evaporar.

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