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Propulsão Iônica

Protótipo de um motor de íons.
Protótipo de um motor de íons.
A propulsão iônica, conhecida também como propulsão eletrostática, é uma das maneiras mais eficientes de impulsionar e colocar em órbita naves espaciais com gasto mínimo de combustível.

Em outubro de 1998, foi lançada pela NASA, com esse tipo de propulsão, a sonda espacial “Deep Space I”. Os resultados mostraram que apesar de a aceleração ser muito pequena (visto que em um dia sua velocidade aumenta 7 m/s), esta aceleração pode ser mantida por muito mais tempo do que nas naves que queimam combustível líquido. A Deep Space I usa o gás xenônio como combustível.

Os átomos de xenônio são ionizados e acelerados por um campo elétrico até velocidades muito altas e depois são lançados para trás, impulsionando a nave.

São variados os métodos utilizados para acelerar íons, embora todos os métodos baseiem-se na relação carga-massa dos íons, que os acelera a altas velocidades utilizando como princípio campos elétricos também elevados. Dessa forma, utilizando uma pequena quantidade de massa de reação, esses propulsores conseguem um elevado impulso e por consequência uma maior eficiência em relação aos propulsores de combustíveis líquidos.

Por Domiciano Corrêa Marques da Silva
Graduado em Física

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